历史上曾发生过多次小行星撞击地球的事件,而科学研究表明,地球发生过的六次大灭绝事件,有一部分可能都是小行星撞击地球导致,包括最著名的“恐龙灭绝事件”。

若一颗小行星撞向地球,人类真的只能束手无策,看着天空中的火球步步逼近地面,还是能像好莱坞灾难片《绝世天劫》的情节那样,将小行星炸开让地球躲过一劫?

好莱坞电影中的科学,大家听听就好。根据《华尔街见闻》的报道,要引开小行星避免撞向地球,目前主要有“温和”与“暴力”两种途径:
1. “温和”:基本原理是通过直接牵引或能量撞击,改变小行星的近地轨道,从而避免与地球碰撞,包括引力拖车、直接碰撞、激光照射等方式
2. “暴力”:最简单粗暴的方法,就是用一个物体将小行星撞击或炸掉

美国航天局(NASA)采取了更可行的“温和”方式,在美国东部时间9月26日晚上进行了“双小行星重定向测试”(DART)任务,“派出”宇宙飞船撞击一颗名为“迪莫弗斯”(Dimorphos)的小行星,并且成功改变了小行星的运行轨道。

只要你在谷歌上搜寻“NASA DART”,便能“见证”这历史性的一刻。

DART任务对人类非常重要
为地球防御小行星撞击

据媒体报道,DART是个“贩卖机大小”的探测器,它自去年11月升空之后,就一直冲向一个名为“Didymos”的双小行星系统。

该系统由一大一小的两颗小行星组成。较大的Didymos直径为780米;较小的Dimorphos直径为160米,而DART将以每小时14000英里 (约22531公里) 的速度撞击后者。

和足球场有同样大小的Dimorphos,尽管其体积远远小于导致恐龙灭绝的希克苏鲁伯(Chicxulub) 小行星,但DART任务被视为地球防御小行星撞击的先导任务,主要是测试用探测器撞击小行星,是否能如预料地改变其轨道周期。

据了解,DART大约在撞击前4小时开始自动导航系统,并且其DRACO相机在撞击前约1小时左右锁定 Dimorphos。之后DART在撞击前20分钟与4分钟时两度修正轨道。

只要测量结果显示,这颗小行星的轨道发生了轻微的改变,NASA的任务就算成功了。

DART仅撞上较小小行星
并改变双小行星内部轨道

针对这个任务,约翰·霍普金斯大学应用物理实验室的任务科学家Terik Daly解释:“首先,Didymos是一个双小行星系统,DART将撞上较小的小行星Dimorphos,并改变较小小行星围绕较大小行星的轨道。”

其次,他表示,Didymos系统在今年(北半球)秋季将足够接近地球,但不会撞击地球,因此地面上的望远镜将能够测量DART撞击对Dimorphos轨道的影响。

“在未来的几十年里,没有已知的双小行星能提供类似的机会。”

虽然天文学家还需要几天或几周的时间,才能知道DART的撞击是否起到了作用,但飞船上的一个相机在撞击前瞬间捕捉到了小行星的特写。

撞击前DART派出的另一艘航天器也捕捉到了碰撞的图像,NASA表示将在未来几天分享这些图像。

若未来再发现危险小行星
NASA可用同样方法撞击它

如果未来发现一颗危险的小行星朝地球飞来,NASA或其他一些太空机构可能会像DART所做的那样,用一艘宇宙飞船撞击它。

这样的撞击可能会产生足够的动量,轻微改变小行星的轨道,尔后随着时间的推移,它就会安全地从地球旁边掠过。

约翰·霍普金斯大学应用物理实验室灾难援助反应队的协调负责人Nancy Chabot对媒体表示,行星撞地球将对一个人口稠密的地区、一个城市、一个州或一个国家造成毁灭性的区域破坏。

“所以你可能不会谈论全球灭绝,但如果可以的话,你仍然希望能够阻止它。”